Los terremotos ocurridos en Copiapó a principios de abril de 1819 se distribuyeron en tres eventos principales desarrollados entre el 3 al 11 del mismo mes.

El primero ocurrió el 3 de abril cerca de las 10:00, provocando la caída de muchas casas y murallas, además del pánico general de la población la que huyó rápidamente a calles, patios y plazas.

El segundo, sucedió al día siguiente a las 15:40, sorprendiendo a los copiapinos quienes consideraban que lo peor ya había pasado. No obstante, este sismo fue sumamente fuerte, produciendo la destrucción de la mayor parte de la ciudad, incluyendo varios edificios públicos como la cárcel, la municipalidad, así como de la iglesia Matriz y del templo de La Merced, evento que sucedió, como lo describen relatos del Capitán Basil Hall, "un día después de que el terremoto comenzara, y siete días antes del gran golpe". La gran violencia de este segundo terremoto hizo que toda la población nuevamente huyese a los faldeos de los cerros circundantes, manteniéndose allí por varios días.

Entre el 5 al 10 de abril, la tierra pareció no detenerse, contándose más de una treintena de fuertes replicas. Sin embargo, la noche del 11 sobrevino el movimiento más fuerte de todos, el cual sucedió cerca de las 22:30, para luego ser seguido una hora y media después por otro más intenso aun y que se extendió por 7 minutos, provocando la destrucción total de Copiapó.

 

Durante el sismo la gente no podía mantenerse en pie, siendo arrojadas al suelo y las mesas eran volteadas producto del poder de las ondas sísmicas; además, se abrieron grietas de varios centímetros de ancho en varias partes del suelo; el lecho del río se hundió en un poco más de medio metro y el caudal de este último disminuyó significativamente. El daño habría sido tan grande que hoy se dice, gracias a los relatos del astrónomo y oficial naval estadounidense James Melville Gilliss, que el sismo de Copiapó "no dejó casa en pie"

El terremoto del 11 de abril produjo además un tsunami que afectó parte importante

del litoral chileno, siendo registrado desde Caldera hasta Constitución; en alguna ciudades del norte, como Huasco y la propia Caldera, el mar habría entrado con fuerza varios cientos de metros sobre la línea de la costa.  El tsunami de ese día también logró atravesar el océano Pacífico, provocando algunos problemas en Hawái.

A pesar de que no se describen víctimas fatales, la total ruina en que Copiapó quedó y la crisis económica que por entonces se vivía, hizo que muchos habitantes migraran hacia otros asientos como Vallenar o Huasco, pensando de esa manera huir de los sismos.

Los terremotos de abril de 1819, junto al gran terremoto de 1922, son los eventos telúricos más importantes en la historia de Atacama. 

Las observaciones del Capitán Hall, publicadas en la Edinburgh Magazine en 1824, pero también las del marino y astrónomo J.M. Gillis y las del geólogo Ch. Lyelldan más detalles de este fatídico conjunto de temblores vividos en Copiapó. A continuación, recopilamos algunos extractos de sus cartas y publicaciones:

Fecha: 3, 4 y 11 de abril 1819

Hora: 10am, 4pm y 10pm

Epicentro aproximado: la entonces provincia de Copiapó

Magnitud aproximada: 8,3

Zonas afectadas: actuales regiones de Antofagasta y Atacama

Víctimas: sin información

para saber más

LIBROS
  • Miguel Cáceres M.; Atacama Sísmica (2018)
  • Carlos Lanza; Catástrofes de Chile. Álbum de prensa de antaño, RIL Editores (2012)
  • Alfredo Palacios; Fuentes para la historia sísmica de Chile, ediciones del Centro de Investigaciones Diego Barros Arana (2016). 
ARTÍCULOS
  • Charles Lyell (1854); Principles of Geology or, The Modern Changes of the Earth and its Inhabitants Considered as Illustrative of Geology

crónicas y extractos de relatos

"The town of Copiapo was laid waste by this terrible scourge in the years 1773, 1796, and 1819, or in both cases after regular intervals of twenty-three years. There have, however, been other shocks in that country in the periods intervening between the dates above mentioned, although probably all less severe, at least on the exact site of Copiapo."

Charles Lyell; Principles of Geology or, The Modern Changes of the Earth and its Inhabitants Considered as Illustrative of Geology, 1854

Molina says that the provinces of Atacama and Coquimbo have never suffered from earthquakes. This is incorrect. The city of Copiapó was visited by them about once in every twenty-three years, viz: in 1773, 1796, and 1819 (1818*). On this last occasion not a single house was left standing. After some minor shocks, that destroyed the church of La Merced, the principal one, which overthrew the town, took place on the 11th April, 1819, between 8 and 9 in the morning. It was preceded by a noise like distant thunder; and its effects must have been more destructive, had not the inhabitants had time to quit their houses. Many slabs of copper, which had been covered with sand by advances of the sea, were afterward dug out again.

Liut. J. M. Gilliss; "U. S Naval Astronomical Expedition": The southern hemisphere: The Years 1849-50-51-52, Vol. 1 

 "On the 22d of November, they (Captain Hall and his crew) anchored in Copiapo bay, and early next day they set off for Copiapo, wich, in April 1819, was thrown down by an earthquake. It is about 60 miles from its port. […] At Copiapo, they were kindly received by a most intelligent and gentlemanly person, a native of the Island of Chiloe, the most southern of the Spanish posessions. They saw, by candle-light, the traces of the earthquake, which had thrown down the town, the house in which they were lodged, though not thrown down, being cracked and twisted in a most extraordinary manner. This earthquake almost entirely overthrew the town, and its dismal effects were yet visible in the ruins everywhere spread around. In the Plaza, or square, every house, except the one in which they lodged, and a small chapel, was completely destroyed; their walls having fallen in all directions, some inwards, some outwards, and presenting a scene singularly ruinous and melancholy. Though the walls of the house were from three to four feet thick, yet they appeared to have tumbled down like so many castles of cards. The great church, La Merced, fell on the 4th of April, one day after the earthquake began, and seven days before the great shock, which destroyed the town."

"Captain Hall on South America": The Edinburgh Magazine & Literary Miscellany, abril 1824.

© 2019 ARCHIVO DESASTRE

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